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Este estudio describe un avanzado sistema de propulsión espacial de la NASA que podría transformar las expediciones a Marte, acortando significativamente la duración del viaje al planeta.

El desafío de enviar humanos a Marte ha presentado múltiples dificultades, incluyendo el transporte eficiente de cargas pesadas al distante mundo. Con la tecnología actual, un viaje de ida y vuelta podría tomar cerca de dos años, dependiendo de la alineación orbital de la Tierra y Marte.

Cohete de Plasma Pulsado (PPR) El PPR, desarrollado por Howe Industries, es un motor espacial en desarrollo que promete ser más eficiente que los sistemas de propulsión convencionales, posibilitando el viaje a Marte en aproximadamente dos meses.

El cohete se caracteriza por tener un alto impulso específico o Isp, indicador de la eficiencia del motor para producir empuje. Esta tecnología podría facilitar el transporte de astronautas y equipamiento a Marte de manera más rápida y efectiva que con las naves actuales, según un anuncio de la NASA.

Basado en la fisión nuclear pulsada, el PPR emplea energía nuclear de fisión, que libera energía mediante la división controlada de átomos, para propulsar la nave. A diferencia de diseños previos, el PPR es más compacto, simple y económico.

Potencial del PPR Además de habilitar misiones más ambiciosas, el PPR podría soportar naves más grandes, permitiendo la instalación de protecciones adicionales contra los Rayos Cósmicos Galácticos, partículas energéticas que representan un riesgo durante los largos viajes espaciales.

La NASA ha expresado:

“El PPR inaugura una nueva etapa en la exploración del espacio.

Su rendimiento sobresaliente, que une un Isp elevado con una fuerza de empuje considerable, podría ser un punto de inflexión en la exploración espacial.

Su eficacia permite finalizar misiones a Marte con tripulación en tan solo dos meses”.

Avances del PPR Tras superar la Fase I del programa NASA Innovative Advanced Concept (NIAC), que se centró en aspectos como la neutrónica del motor, el diseño de la nave, y la evaluación de la tobera magnética, el PPR avanza a la Fase II.

En esta etapa, se optimizará el diseño del motor basándose en los hallazgos de la Fase I, se llevarán a cabo pruebas de concepto y se diseñará una nave que mejore la protección de los astronautas en vuelos a Marte. El PPR, que hasta ahora ha sido territorio de sondas robóticas, podría facilitar a la NASA el establecimiento de una presencia permanente en Marte.

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