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La huella espectral del sulfuro de dimetilo tiene una baja significación estadística en relación con el ruido en el espectro de transmisión de la atmósfera del exoplaneta K2–18 b (Crédito de la imagen: NASA )

El exoplaneta K2–18b se encuentra en la zona habitable de la estrella enana roja K2–18, a una distancia de 124 años luz de la Tierra. El radio orbital del planeta, un 16% de la separación Tierra-Sol, le proporciona una irradiancia de 1,4 kilovatios por metro cuadrado, valor similar al que recibe la Tierra del Sol. El tamaño y la masa del exoplaneta son 2,3 y 8,6 veces sus valores de la Tierra, lo que produce una densidad media de 2,7 gramos por centímetro cúbico, intermedia entre los valores de densidad de la Tierra y Neptuno.

En 2023, el telescopio Webb detectó huellas espectrales de dióxido de carbono y metano en la atmósfera de K2-18b mientras transitaba por la cara de su estrella anfitriona. Los datos sugirieron un océano de agua líquida o un océano de magma bajo una atmósfera rica en hidrógeno. La vida tal como la conocemos podría sobrevivir en una atmósfera rica en hidrógeno.

La atmósfera de K2-18b también muestra una característica espectral débil para el sulfuro de dimetilo (DMS), que es una firma biológica potencial porque es producido por el fitoplancton en ambientes marinos terrestres. Sin embargo, la significancia estadística de la firma DMS es débil y no está suficientemente elevada por encima del ruido para que su detección se considere sólida.

Además, el espectrómetro de masas de la nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea detectó recientemente DMS en la nube de gas y polvo arrojada por el cometa sin vida 67P/Churyumov-Gerasimenko. Esto sugiere que la luz ultravioleta y los rayos cósmicos pueden desencadenar la síntesis de moléculas orgánicas complejas para producir DMS en un cometa, que a su vez podría entregar DMS a un exoplaneta como K2-18b sin ningún origen biológico.

Esta ambigüedad pone de relieve el desafío de utilizar huellas dactilares moleculares en atmósferas de exoplanetas como firmas biológicas. El oxígeno, el metano o el dióxido de carbono podrían producirse mediante procesos no biológicos.

Un enfoque alternativo es buscar tecnofirmas espectrales, como las moléculas CF4, CCl3F y CFC producidas por la contaminación industrial en la Tierra. En un artículo de 2014 que escribí con mi alumno Henry Lin y el investigador Gonzalo Gonzales-Abad , demostramos que el telescopio Webb podía detectar una contaminación que supera en órdenes de magnitud los niveles terrestres. Tal contaminación podría ser intencional si el exoplaneta reside fuera de la zona habitable y es demasiado frío para sustentar la vida sin un manto de contaminación industrial. Encontrar las huellas espectrales de la contaminación industrial no sólo indicaría que existe vida en un exoplaneta sino también que esta forma de vida es lo suficientemente inteligente como para desarrollar una infraestructura tecnológica. En otras palabras, la detección sugeriría que tenemos un vecino cósmico inteligente con quien podríamos desear comunicarnos.

Por supuesto, también podríamos buscar basura espacial de un vecino cósmico como firma tecnológica. Recientemente, el Proyecto Lyra imaginó una misión espacial para alcanzar el extraño objeto interestelar “Oumuamua”, que podría representar esa basura espacial . El problema con este concepto de misión es que “Oumuamua es ahora cien millones de veces más débil de lo que era cerca de la Tierra”. Una nave espacial que intentara acercarse a él necesitaría emplear un telescopio gigante para encontrar su tenue brillo entre los numerosos objetos de su tamaño en el sistema solar. Un mejor enfoque es diseñar una misión futura que se encuentre con otro objeto similar a Oumuamua en su camino hacia la Tierra. El observatorio Rubin en Chile tiene la sensibilidad para encontrar varios objetos similares a Oumuamua cada año, a partir de 2025. Junto con el equipo del Proyecto Galileo , publiqué un artículo reciente que calculó los parámetros de la misión espacial requerida para acercarse a un objeto parecido a ‘Oumuamua a medida que se acerca a la Tierra.

La carrera por el descubrimiento continúa. La pregunta interesante es si las biofirmas extraterrestres se encontrarán antes que las tecnofirmas o viceversa. Sería prudente dividir la financiación entre los dos enfoques para cubrir nuestras apuestas. Que gane la mejor estrategia.

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