En algún momento entre ahora y septiembre, una explosión masiva a 3.000 años luz de la Tierra estallará en el cielo nocturno, brindando a los astrónomos aficionados una oportunidad única en la vida de presenciar esta rareza espacial.

El sistema binario de estrellas en la constelación de la Corona Boreal (la «corona del norte») suele ser demasiado tenue para verlo a simple vista.

Pero aproximadamente cada 80 años, los intercambios entre sus dos estrellas, que están encerradas en un abrazo mortal, provocan una explosión nuclear descontrolada.

La luz de la explosión viaja a través del cosmos y hace que parezca como si una nueva estrella (tan brillante como la Estrella Polar, según la NASA) hubiera aparecido repentinamente en nuestro cielo nocturno durante unos días.

Será al menos la tercera vez que los humanos sean testigos de este evento, que fue descubierto por primera vez por el erudito irlandés John Birmingham en 1866 y luego reapareció en 1946.

Sumner Starrfield, astrónomo de la Universidad Estatal de Arizona, dijo a la AFP que estaba muy emocionado de ver el «estallido» de la nova.

Después de todo, ha trabajado en T Coronae Borealis, también conocida como «Blaze Star», de forma intermitente desde la década de 1960.

Actualmente, Starrfield se apresura a terminar un artículo científico que predice lo que los astrónomos descubrirán sobre la nova recurrente cada vez que aparezca en los próximos cinco meses.

«Podría ser hoy… pero espero que no», dijo riendo.

La enana blanca y la gigante roja.

Sólo hay unas diez novas recurrentes en la Vía Láctea y las galaxias circundantes, explicó Starrfield.

Las novas normales explotan «tal vez cada 100.000 años», afirmó. Pero las novas recurrentes repiten sus estallidos en una línea de tiempo humana debido a una relación peculiar entre sus dos estrellas.

Una es una estrella moribunda y fría llamada gigante roja, que ha quemado todo su hidrógeno y se ha expandido enormemente, un destino que le espera a nuestro propio Sol dentro de unos cinco mil millones de años.

La otra es una enana blanca, una etapa posterior de la muerte de una estrella, después de todo, la atmósfera ha desaparecido y sólo queda el increíblemente denso núcleo.

Su disparidad de tamaño es tan grande que a la enana blanca de T Coronae Borealis le toma 227 días orbitar su gigante roja, dijo Starrfield.

Los dos están tan cerca que la materia expulsada por la gigante roja se acumula cerca de la superficie de la enana blanca.

Una vez que la masa aproximadamente de la Tierra se ha acumulado en la enana blanca, lo que lleva alrededor de 80 años, se calienta lo suficiente como para iniciar una reacción termonuclear descontrolada, dijo Starrfield.

Esto termina en una «gran explosión y en pocos segundos la temperatura sube entre 100 y 200 millones de grados» Celsius, dijo Joachim Krautter, un astrónomo alemán retirado que ha estudiado la nova.

El telescopio espacial James Webb será sólo uno de los muchos ojos que se volverán hacia el estallido de T Coronae Borealis una vez que comience, dijo Krautter a la AFP.

Pero no se necesita una tecnología tan avanzada para presenciar este raro evento, cuandoquiera que ocurra.

«Simplemente hay que salir y mirar en dirección a la Corona Boreal», dijo Krautter.

Algunos afortunados observadores del cielo ya se están preparando para el mayor evento astronómico del año el lunes, cuando se producirá un raro eclipse solar total en una franja de Estados Unidos.