Bruja en una escoba.
Representación estereotipada de una bruja. Crédito de la imagen: Museo de Historia de Missouri / Raphael Tuck and Sons

El historiador Michael D. Bailey explora la brujería a través de los tiempos y por qué la gente creía que las brujas podían volar.

La imagen de una bruja volando en una escoba es icónica, pero no es tan antigua como la idea de la brujería en sí, que se remonta a los primeros días de la humanidad.

Varios teólogos, inquisidores de la iglesia, magistrados seculares y otras autoridades escribieron por primera vez sobre tal huida a principios del siglo XV. La representación visual más antigua conocida de brujas voladoras aparece en una copia manuscrita de 1451 de uno de esos textos, “Le champion des dames” (“El defensor de las damas”), del poeta francés Martin Le Franc.

Las acusaciones de brujería en esta época se centraban cada vez más en las mujeres. La vestimenta de las figuras del texto de Le Franc las representa como pertenecientes a rangos no elitistas de la sociedad medieval. También lo hacen los implementos sobre los que vuelan. Los bastones y las escobas eran herramientas para las tareas domésticas ordinarias.

La idea de que las brujas podían volar sirvió para apoyar la idea de que se reunían en grandes grupos llamados sábados. Estas reuniones, a su vez, aumentaron la supuesta amenaza que las brujas representaban para la sociedad cristiana.

Incluso después de que se introdujo en la sociedad europea la idea de que las brujas volaran en escobas, no fue aceptada fácilmente. Muchos de los que escribieron sobre brujería en esa época, incluido Le Franc, se mostraron bastante escépticos sobre la realidad de las brujas voladoras.

Sin embargo, resultó que las autoridades aún podían percibir una amenaza incluso si creían que la huida de las brujas era imaginaria.

El alcance del escepticismo

En mi trabajo como estudioso de la historia europea medieval, he investigado textos que describen la brujería a principios del siglo XV.

Algunos textos aceptaron plenamente la idea de que las brujas volaban, a menudo en escobas o bastones. Uno describía a brujas que viajaban a los sábados en bastones ungidos con un ungüento mágico y volaban a las montañas para recoger hielo y provocar granizadas.

Otros textos, sin embargo, no estaban seguros de que tal huida fuera real. Uno señaló que las brujas acusadas afirmaban volar de una montaña a otra en sillas, pero también insinuó que los demonios podrían haberlas engañado haciéndoles creer que lo hacían. Otro texto afirmaba que las brujas acusadas que decían volar fueron “engañadas” por el diablo.

El escepticismo sobre las brujas voladoras se basó en una ley eclesiástica de principios del siglo X sobre las mujeres que afirmaban viajar de noche en “ciertas bestias” en el tren de la diosa pagana Diana, a quien las autoridades cristianas entendían que era un demonio disfrazado. La ley declaraba que tal huida no era real, y cualquiera que pensara así había sido “seducido por ilusiones y fantasmas de demonios”. No prescribía ningún castigo directo, pero ordenaba que los sacerdotes predicaran contra esos “infieles”.
Los escépticos del vuelo mágico eran bastante específicos en sus dudas. Le Franc, por ejemplo, declaró que cualquiera que pensara que las brujas podían volar carecía de “sentido común”. Por otro lado, aceptaba plenamente que los magos, que generalmente eran hombres, podían conjurar demonios y que las “artes mágicas” se habían practicado ya en la antigua Persia.

La historia, sin embargo, no es tan simple como si las autoridades masculinas aceptaran la realidad de la magia practicada por hombres pero dudaran de que las mujeres volaran en escobas. Estas mismas autoridades, en general, estaban tomando más en serio otros aspectos de la brujería.

Imaginar el vuelo

¿Las mujeres acusadas de brujería realmente insistieron en volar en escobas?

Los estudiosos han especulado que los ungüentos mencionados a menudo en los relatos de tales vuelos podrían haber funcionado como alucinógenos, produciendo sensaciones de volar. Sin embargo, el estudio más exhaustivo de estos relatos revela que tales referencias rara vez aparecen en testimonios voluntarios. En cambio, provienen de autoridades que registran y, a menudo, reformulan lo que dijeron las brujas acusadas.

Al final, las acusaciones de huida y desestimación de su realidad pueden haber surgido enteramente de las mentes de las autoridades legales y religiosas que codificaron y condenaron la idea de brujería.

Su escepticismo apenas importó. Los tribunales podían ejecutar a brujas condenadas independientemente de si creían que podían volar.

Aunque la caza de brujas terminó -al menos en Europa y América del Norte- en el siglo XVIII, la imagen de las brujas volando en escobas perdura.

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Por jaime