Los investigadores han descubierto un bosque fósil con pequeños árboles parecidos a palmeras y huellas de artrópodos que se remontan al Devónico Medio.

Cuatro imágenes que muestran árboles fósiles del Devónico Medio descubiertos en el Reino Unido

Los árboles fósiles recién descubiertos pertenecen al bosque más antiguo conocido del mundo. (Crédito de la imagen: Christopher Berry)

Una nueva investigación ha descubierto que los árboles fosilizados descubiertos por casualidad en el suroeste de Inglaterra pertenecen al bosque más antiguo conocido de la Tierra. Los fósiles de 390 millones de años de antigüedad reemplazan al bosque de fósiles de Gilboa en el estado de Nueva York , que data de hace 386 millones de años, como el bosque más antiguo conocido del mundo.

El nuevo descubrimiento destaca las diferencias entre los dos ecosistemas, lo que sugiere que los bosques pasaron de ser relativamente primitivos a estar bien establecidos en el transcurso de sólo unos pocos millones de años, dijo Neil Davies , autor principal de un nuevo estudio publicado el 23 de febrero en el Journal of the Sociedad Geológica .

“La razón por la que es importante, en términos generales, es que cumple los requisitos de ser el bosque fósil más antiguo”, dijo a WordsSideKick.com Davies, profesor del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido. El hallazgo también es notable porque revela marcadas diferencias entre la compleja variedad de plantas antiguas encontradas en Gilboa y el bosque recién descubierto, que parece haber albergado solo un tipo de planta, dijo Davies.

Se cree que este tipo de plantas ahora extintas, conocidas como cladoxilópsidos, están estrechamente relacionadas con los helechos y los esfenópsidos (colas de caballo). “Parecen palmeras, pero no tienen ninguna relación con las palmeras”, dijo Davies. “Tienen un tallo central largo y lo que parecen hojas de palma que se desprenden, pero esas hojas de palma no son realmente hojas; en realidad, son solo un montón de ramitas”.

Estos árboles coronados por ramitas habrían tenido entre 6,5 y 13 pies (2 a 4 metros) de altura, lo que significa que “no habría sido un bosque muy alto”, dijo Davies.

Los árboles fósiles se conservaron como troncos huecos llenos de sedimento y como troncos caídos que fueron aplastados a lo largo de eones, como “moldes dentro del sedimento”, dijo Davies. Todavía son visibles pequeñas cicatrices en las ramas que solían sujetarse a los árboles, añadió.

Davies y sus colegas tropezaron con los restos del bosque durante el trabajo de campo en la Formación Hangman Sandstone, que data del período Devónico Medio (hace 393 millones a 383 millones de años). Durante el período Devónico , lo que hoy es el Reino Unido formaba parte de un continente llamado Laurentia que se encontraba justo debajo del ecuador, lo que significa que el clima era cálido y seco, dijo Davies.

Un árbol fosilizado descubierto en el suroeste de Inglaterra.
En algunos de los fósiles aún eran visibles las cicatrices de las ramas adheridas a los árboles.(Crédito de la imagen: Neil Davies)

Existen árboles más viejos en otras partes del mundo, y las plantas colonizaron la tierra por primera vez hace 500 millones de años , pero este nuevo descubrimiento es el ejemplo más antiguo de un bosque con árboles que crecen juntos y en masa.

“Hemos encontrado rocas donde hay árboles en pie en posiciones de crecimiento adyacentes entre sí en un área determinada”, dijo Davies, “así que estamos viendo una instantánea en la que podemos decir con certeza que había árboles creciendo en esa ubicación específica y que el sedimento que estamos viendo es el suelo del bosque”.

Entre los árboles fósiles, los investigadores encontraron huellas pertenecientes a pequeños bichos del Devónico. “En este momento, no hay nada mucho más grande que muchos pequeños artrópodos dando vueltas en la tierra”, dijo Davies. “Es posible que encuentres más cosas de tipo anfibio y peces en algunos de los lagos y ríos cercanos”.

Si bien los investigadores se habían propuesto inicialmente examinar los sedimentos, el descubrimiento fortuito de árboles fósiles puede revelar un punto de inflexión en la ecología vegetal del Devónico. “En cierto modo sugiere que hace unos 390 millones de años se produjo un despegue repentino en entornos de tipo forestal”, dijo Davies.

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Por jaime