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El vidrio se formó en la prueba nuclear Trinity en 1945. (Crédito de la imagen: Jack Aeby/Rodney Start )

Consideremos la posibilidad de que Elon Musk no sea el empresario espacial más exitoso de la Vía Láctea. En ese caso, naves análogas a Starship de 10 metros (30 pies) de ancho podrían estar flotando en el espacio interestelar. Si alguno de ellos colisionara con la Tierra durante los últimos miles de millones de años, ¿lo notaríamos?

Objetos con un diámetro de 10 metros impactan la Tierra cada pocos años . Estos impactos liberan aproximadamente la misma cantidad de energía que las bombas atómicas lanzadas sobre Hiroshima y Nagasaki durante la Segunda Guerra Mundial, del orden de 20 kilotones de TNT, equivalente a 84 billones de julios. El 71% de la superficie terrestre está cubierta por océanos y otro 10% por desierto. Esto significa que 8 de cada 10 impactos históricos quedan ocultos bajo el velo de agua o arena en movimiento.

La semana pasada, un equipo de investigadores del Imperial College de Londres y la Universidad de Oxford sugirió una mejor localización para el sitio de un hipotético meteorito Chinguetti que medía 40 por 100 metros, que pudo haberse perdido en las dunas del desierto de Mauritania después de haber sido reportado en 1916 por el oficial francés, capitán Gaston Ripert. Múltiples búsquedas para encontrar el impactador durante el último siglo fracasaron. La falta de cráter se puede explicar por la trayectoria del meteorito que es casi tangencial a la superficie de la Tierra. Sin embargo, la esperanza de los autores de encontrar un gran meteorito de hierro a través de su señal magnética puede resultar inútil.

El geólogo del equipo del Proyecto Galileo, Jeff Wynn, compartió conmigo sus conocimientos de su estudio anterior con Gene Shoemaker en el sitio del impacto del meteorito de Wabar en Arabia Saudita, del que Henry St. John Philby informó por primera vez en 1933. El sitio extremadamente caluroso de Wabar es Más difícil de acceder que casi cualquier otro lugar de la Tierra, incluida la Antártida. Presenta tres cráteres distintos y una distribución asimétrica de arenisca blanca impactada, lo que sugiere un ángulo oblicuo poco profundo para la trayectoria del impactador, a menos de 22 grados de la superficie de la Tierra. El impactador tenía al menos 10 metros de tamaño y estaba potencialmente asociado con informes de una enorme bola de fuego vista sobre Riad en 1863 dirigiéndose hacia el sitio de Wabar. La explosión distribuyó una pequeña cantidad de fragmentos metálicos fuera de los bordes del cráter y ninguno dentro de ellos. Debido a su ángulo de aproximación poco profundo, la atmósfera frenó el impactador a una velocidad de 7 a 10 kilómetros por segundo.

El bólido de Wabar tenía 94% de hierro, 4% de níquel y una pequeña cantidad de iridio. Casi toda la energía del impacto se transformó en calor, produciendo un derretimiento de 90% de arena local y 10% de material meteorítico. Lluvia de vidrio fundido cayó al menos a 850 metros de distancia de cada cráter. El vidrio de arena y hierro parecía superficialmente material de flujo basáltico, lo que indujo a Philby a considerar inicialmente el lugar del impacto como un volcán a pesar de que estaba ubicado en un campo de dunas en movimiento.

Los cráteres de impacto tuvieron una lectura baja en el estudio magnético de Jeff. El fragmento más grande, la llamada “joroba de camello”, recuperado en 1965, pesaba unas dos toneladas. Se desprendió en la última parte de la entrada atmosférica y rebotó al impactar. Otro fragmento sustancial del tamaño de un conejo fue recuperado en el sitio de Wabar. Más fragmentos, idénticos en química, cayeron a unos 25 kilómetros de altura en un lugar llamado Umm al-Hadida (“madre del hierro”). El caso Wabar implica, según Jeff, que no debería esperarse mucho hierro en el fondo de los cráteres de impacto.

No todas las bolas de fuego en los desiertos terrestres fueron creadas por la naturaleza. La prueba nuclear Trinity de 1945, coordinada por Robert Oppenheimer, director del Laboratorio de Los Álamos, liberó una energía explosiva de unos 25 kilotones de TNT. El tremendo calor de la explosión derritió la arena del desierto, principalmente sílice, en un material radiactivo vítreo llamado Trinitita . Inicialmente, la arena se introdujo en la bola de fuego. Dentro de la bola de fuego, la arena fundida se comportó como agua en una nube, donde pequeñas gotas se agregaron en gotas más grandes que eventualmente se volvieron demasiado pesadas para permanecer suspendidas y cayeron al suelo como una lluvia de vidrio fundido. El vidrio se acumuló sobre la arena caliente para formar los charcos de Trinitita observados.

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Un trozo de Trinitita, vidrio fundido recolectado en el lugar de la explosión del Trinity en Nuevo México del primer dispositivo nuclear del mundo el 16 de julio de 1945. (Crédito: Shaddack, Wikimedia Commons )

En nuestra expedición oceánica al sitio del primer meteoro interestelar registrado, descubrimos esférulas diferenciadas de composición extrasolar única que tenían una morfología agregada, probablemente como resultado de un proceso similar de formación de gotas a partir de los materiales del impactador. El mes pasado se informaron estructuras compuestas análogas de esférulas en el sitio de una explosión aérea de aterrizaje que ocurrió hace 2,3 a 2,7 millones de años sobre la Antártida. Esto representa el registro más antiguo de una explosión de meteorito en la Tierra identificado hasta la fecha, y se remonta al período en que surgió la especie humana en la Tierra.

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Imágenes de microsonda electrónica de esférulas diferenciadas del sitio del primer meteoro interestelar reportado, IM1. La barra de escala corresponde a 0,1 milímetros. ( Loeb et al., 2024 )
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Imágenes de microsonda electrónica de esférulas compuestas de un lugar donde explotó un meteorito en la Antártida. La barra de escala corresponde a 0,05 milímetros. ( van Ginneken et al.2024 )

Las simulaciones por computadora que se construyeron originalmente para describir explosiones nucleares provocadas por el hombre pueden ayudar a comprender las consecuencias de los impactos de meteoritos. Una simulación por supercomputadora realizada por científicos del Laboratorio Nuclear Sandia reveló que el impactador de Tunguska en 1908 liberó entre 3 y 5 megatones de TNT en una onda expansiva de bola de fuego que devastó un vasto bosque con 80 millones de árboles sin generar un cráter.

La Luna y Marte están marcados por numerosos cráteres de impacto, muchos más que la Tierra. La fricción con el aire quema pequeños impactadores y protege la superficie de la Tierra. Además, los océanos de la Tierra y la arena en movimiento del desierto sirven como maquillaje cosmético de la Tierra, ocultando las cicatrices residuales de la vista.

Durante la última década, los satélites del gobierno de EE. UU. documentaron cientos de bolas de fuego de meteoritos en el catálogo de bolas de fuego del CNEOS . El catálogo incluye al menos dos meteoros interestelares, IM1 e IM2 , con diámetros estimados de 0,5 y 1 metro. Identificar la composición química e isotópica única de los meteoros interestelares con velocidades superiores al umbral de escape del sistema solar permitiría la búsqueda de huellas dactilares similares en colecciones históricas de meteoritos. Si buscamos lo suficiente, podríamos encontrar reliquias de naves análogas a Starship en exoplanetas. El cielo es el límite.

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Por jaime