Un estudio reciente publicado en Astrobiology investiga la habitabilidad potencial en las nubes de Venus, específicamente cómo los aminoácidos, que son los componentes básicos de la vida, podrían sobrevivir en la atmósfera superior de Venus rica en ácido sulfúrico. Esto se produce cuando el potencial de vida en las nubes de Venus se ha convertido en un punto focal de controversia dentro de la comunidad de astrobiología en los últimos años. En la Tierra, el ácido sulfúrico concentrado es conocido por su corrosividad hacia los metales y las rocas y por absorber vapor de agua. En la atmósfera superior de Venus, se forma a partir de la radiación solar que interactúa con el dióxido de azufre, el vapor de agua y el dióxido de carbono .

 

Aquí,  analizamos esta nueva investigación con la Dra. Sara Seager , profesora de física en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y coautora del estudio, sobre la motivación detrás del estudio, cómo se basa en investigaciones anteriores. estudios, y lo que esto podría significar respecto a la búsqueda de vida en las nubes de Venus. Entonces, ¿cuál es la motivación detrás de esta reciente investigación?

“Estamos impulsando la idea especulativa de décadas de que podría haber algún tipo de vida de tipo microbiano en las nubes de Venus”, dice el Dr. Seager . “La superficie de Venus es demasiado caliente para la vida, pero al igual que en la Tierra, cuando uno escala una montaña o viaja en avión, la temperatura se vuelve cada vez más fría sobre la superficie. En las nubes de Venus, a 50 kilómetros de altura sobre la superficie, la temperatura es la adecuada para la vida. Sin embargo, las nubes de Venus no están hechas de agua como las nubes de la Tierra, sino que el ácido sulfúrico es una sustancia química altamente destructiva y tóxica. La motivación es explorar si el ácido sulfúrico puede soportar moléculas complejas necesarias para la vida”.

Para el estudio, los investigadores examinaron 20 aminoácidos biogénicos en concentraciones de ácido sulfúrico que reflejaban las condiciones atmosféricas de Venus. Después de cuatro semanas, los investigadores descubrieron que 11 de los 20 aminoácidos biogénicos no reaccionaron (o mostraron estabilidad) a las concentraciones de ácido sulfúrico, mientras que los ocho aminoácidos exhibieron estabilidad en las concentraciones de ácido sulfúrico después de experimentar alteración, y uno experimentó inestabilidad después de modificación. Esta alteración se refería específicamente a la cadena lateral del aminoácido, que es la parte del aminoácido que contiene las características químicas distintivas de cada aminoácido, o su singularidad en comparación con otros aminoácidos. Además de demostrar que los aminoácidos permanecen estables en concentraciones de ácido sulfúrico, el estudio señala cómo esta investigación “…también informa sobre los posibles orígenes de la vida en Venus, si existe vida allí”.

Si bien este estudio se centra en la capacidad de los aminoácidos para sobrevivir en ácido sulfúrico, un estudio de junio de 2023 , del que el Dr. Seager fue el autor principal, investigó si las bases de los ácidos nucleicos podrían sobrevivir en ácido sulfúrico concentrado , y cuyos hallazgos también produjeron resultados positivos, como Bueno. Entonces, ¿cómo se basa este estudio más reciente en el estudio de junio de 2023?

“En términos generales, podemos decir que la bioquímica de la vida en la Tierra se compone de cuatro categorías diferentes de compuestos: bases de ácidos nucleicos, aminoácidos, ácidos grasos y carbohidratos”, dice el Dr. Seager . “Los carbohidratos no son estables, pero estamos trabajando con todos los demás. Este trabajo se relaciona con el estudio de junio de 2023 como una continuación del trabajo con diferentes clases de moléculas. Escucharán más a medida que avancemos”.

Además del estudio de junio de 2023, este estudio reciente se produce mientras las discusiones sobre el potencial de vida en las nubes de Venus continúan ganando terreno, incluida una gran cantidad de estudios publicados entre 2020 y 2021 en Astrobiology que describen el potencial de condiciones habitables para la vida. dentro de las nubes de Venus. Estos estudios incluyeron el uso de modelos para determinar cómo podría ser posible la vida, la posible presencia de fósforo dentro de las nubes y un posible paquete de instrumentos que podría usarse para tomar muestras de aerosoles dentro de las nubes de Venus para detectar posibles marcadores biogénicos.

Una de esas misiones futuras que el Dr. Seager menciona que es la primera misión privada de Rocket Lab a Venus , que se describió en un estudio de 2022 publicado en Instrumentation and Methods for Astrophysics y que el Dr. Seager le dice a Universe Today que tiene una fecha de lanzamiento programada actual de Enero de 2025. Está previsto que la misión utilice la nave espacial Photon configurable de Rocket Lab que estará equipada con un pequeño instrumento científico de 1 kg (2,2 libras) cuyo propósito es hacer brillar un láser en las nubes de Venus con el objetivo de iluminarlas literalmente. detectar posibles moléculas orgánicas que podrían estar presentes. Pero con todos estos estudios y misiones planificadas, ¿alguna vez encontraremos vida en las nubes de Venus y en qué forma

“Si hay vida, lo más probable es que sea vida simple y unicelular”, dice el Dr. Seager“Si podemos seguir enviando misiones espaciales para sondear directamente la atmósfera de Venus, podremos avanzar en la respuesta a esta pregunta”.

¿Qué otros descubrimientos harán los investigadores sobre el potencial de vida en las nubes de Venus en los próximos años y décadas? Sólo el tiempo lo dirá, ¡y por eso hacemos ciencia!

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Por jaime