lo que la ciencia puede decirnos sobre la experiencia de presencia

lo que la ciencia puede decirnos sobre la experiencia de presenciaSi alguna vez ha tenido la extraña sensación de que hay una presencia en la habitación cuando estaba seguro de que estaba solo, es posible que se muestre reacio a admitirlo.

Quizás fue una experiencia profunda que estás feliz de compartir con los demás. O, más probablemente, fue algo intermedio entre los dos.

A menos que haya tenido una explicación que le ayude a procesar la experiencia, la mayoría de las personas tendrán dificultades para comprender lo que les sucedió. Pero ahora las investigaciones muestran que esta experiencia etérea es algo que podemos entender utilizando modelos científicos de la mente, el cuerpo y la relación entre ambos.

Uno de los estudios más importantes sobre el tema se llevó a cabo ya en 1894. La Sociedad para la Investigación Psíquica (SPR) publicó su Censo de Alucinaciones, una encuesta de más de 17.000 personas en el Reino Unido, Estados Unidos y Europa.

La encuesta tenía como objetivo comprender qué tan común era que las personas tuvieran visitas aparentemente imposibles que presagiaban la muerte. La SPR concluyó que este tipo de experiencias ocurrían con demasiada frecuencia como para ser fruto del azar (una de cada 43 personas encuestadas).

En 1886, la SPR (que contaba con el ex primer ministro británico William Gladstone y el poeta Alfred Lord Tennyson entre sus patrocinadores) publicó Phantasms of the Living.

Esta colección incluía 701 casos de telepatía, premoniciones y otros fenómenos inusuales. Por ejemplo, el reverendo PH Newnham, de Devonport en Plymouth, contó la historia de una visita a Nueva Zelanda, donde una presencia nocturna le advirtió que no se uniera a un viaje en barco al amanecer de la mañana siguiente. Más tarde se enteró de que todos los que estaban en el viaje se habían ahogado.

En ese momento, los fantasmas fueron criticados por no ser científicos. El censo fue recibido con menos escepticismo, pero todavía adolecía de sesgo en las respuestas (¿quién se molestaría en responder a una encuesta de este tipo excepto aquellos que tuvieran algo que decir?).

Pero estas experiencias perduran en los hogares de todo el mundo y la ciencia contemporánea ofrece ideas para comprenderlas.

Gente sombría

No son tan dulces sueños

Muchos de los relatos que recopiló SPR suenan a hipnagogia: experiencias alucinatorias que ocurren en los límites del sueño.

Se ha sugerido que varias experiencias religiosas registradas en el siglo XIX tienen una base en la hipnagogia. Las presencias tienen un vínculo particularmente fuerte con la parálisis del sueño, que experimentan alrededor del 7% de los adultos al menos una vez en la vida.

En la parálisis del sueño, nuestros músculos permanecen congelados como una resaca del sueño REM, pero nuestra mente está activa y despierta. Los estudios han sugerido que más del 50% de las personas con parálisis del sueño informan haber encontrado una presencia.

Si bien las presencias victorianas documentadas por la SPR fueron a menudo benignas o reconfortantes, los ejemplos modernos de presencia provocada por la parálisis del sueño tienden a exudar malevolencia.

Las sociedades de todo el mundo tienen sus propias historias sobre presencias nocturnas: desde el “pequeño fraile de la mano perforada” portugués (Fradinho da Mao Furada), que podía infiltrarse en los sueños de las personas, hasta el Ogun Oru del pueblo yoruba en Nigeria, que se creía que ser producto de víctimas hechizadas.

Pero ¿por qué una experiencia como la parálisis crearía una sensación de presencia Algunos investigadores se han centrado en las características específicas de despertarse en una situación tan inusual. La mayoría de las personas encuentran aterradora la parálisis del sueño, incluso sin alucinaciones.

En 2007, los investigadores del sueño J. Allen Cheyne y Todd Girard argumentaron que si nos despertamos paralizados y vulnerables, nuestros instintos nos harían sentir amenazados y nuestra mente llenaría el vacío. Si somos presa, debe haber un depredador.

Otro enfoque es observar los puntos en común entre las visitas en la parálisis del sueño y otros tipos de presencia sentida. Las investigaciones realizadas durante los últimos 25 años han demostrado que las presencias no sólo son una parte habitual del panorama hipnagógico, sino que también se informan en la enfermedad de Parkinson, la psicosis, las experiencias cercanas a la muerte y el duelo. Esto sugiere que es poco probable que se trate de un fenómeno específico del sueño.

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Conexión mente-cuerpo

Sabemos por estudios de casos neurológicos y experimentos de estimulación cerebral que las presencias pueden ser provocadas por señales corporales.

Por ejemplo, en 2006, el neurólogo Shahar Arzy y sus colegas pudieron crear una «figura de sombra» que experimentó una mujer cuyo cerebro estaba siendo estimulado eléctricamente en la unión temporoparietal izquierda (TPJ).

La figura parecía reflejar la posición del cuerpo de la mujer y el TPJ combina información sobre nuestros sentidos y nuestro cuerpo.

Una serie de experimentos realizados en 2014 también demostraron que alterar las expectativas sensoriales de las personas parece inducir una sensación de presencia en algunas personas sanas. La forma en que funciona el procedimiento que utilizaron los investigadores es engañarte para que sientas como si te estuvieras tocando la espalda, sincronizando tus movimientos con un robot directamente detrás de ti.

Nuestros cerebros dan sentido a la sincronización al inferir que estamos produciendo esa sensación. Luego, cuando se interrumpe esa sincronización (al hacer que el robot toque ligeramente desincronizado), las personas pueden sentir de repente que hay otra persona presente: un fantasma en la máquina. Cambiar las expectativas sensoriales de la situación induce algo parecido a una alucinación.

Esa lógica también podría aplicarse a una situación como la parálisis del sueño. Toda nuestra información habitual sobre nuestros cuerpos y sentidos se ve alterada en ese contexto, por lo que tal vez no sea una sorpresa que podamos sentir que hay algo «otro» ahí con nosotros. Podríamos sentir que es otra presencia, pero en realidad somos nosotros.

En mi propia investigación de 2022, traté de rastrear las similitudes en las presencias de los relatos clínicos, la práctica espiritual y los deportes de resistencia (que son bien conocidos por producir una variedad de fenómenos alucinatorios, incluida la presencia).

En todas estas situaciones, muchos aspectos del sentimiento de presencia eran muy similares: por ejemplo, el sujeto sentía que la presencia estaba directamente detrás de él. Los tres grupos describieron presencias relacionadas con el sueño, pero también presencias impulsadas por factores emocionales, como el duelo y el duelo.

A pesar de sus orígenes centenarios, la ciencia de la presencia sentida en realidad apenas ha comenzado. Al final, la investigación científica puede darnos una explicación global, o puede que necesitemos varias teorías para explicar todos estos ejemplos de presencia.

Pero los encuentros que la gente describe en Fantasmas de los vivos no son fantasmas de una época pasada. Si aún no has tenido esta experiencia inquietante, probablemente conozcas a alguien que la haya tenido.

Ben Alderson-Day, profesor asociado de psicología, Universidad de Durham

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Por jaime