La grieta continental más grande de la Tierra , el sistema East African Rift (EAR), ha sido un misterio para los geólogos, pero un nuevo estudio que combina modelos de computadora con datos de satélites GPS parece haber encontrado una explicación.

Las grietas son causadas por placas tectónicas que se alejan unas de otras, lo que lleva a que la litosfera (la corteza terrestre y el manto superior) se estire y se separe. Esto conduce a deformaciones en la superficie de la Tierra, generalmente perpendiculares al movimiento de las placas.

No es así con el EAR.

Aquí, las deformaciones corren tanto perpendiculares como paralelas al movimiento de la placa. Es casi como si la grieta estuviera siendo jalada desde múltiples direcciones a la vez, según las observaciones que están haciendo los geólogos.

Los modelos 3D desarrollados por los autores del nuevo estudio apuntan a que esta deformación paralela adicional es el resultado de la Superpluma africana, un afloramiento masivo de manto caliente desde las profundidades de nuestro planeta, que transporta calor a la superficie.

Este afloramiento de roca parcialmente fundida se extiende desde el suroeste hasta el noreste de África, haciéndose menos profundo en el camino y está dando forma al flujo del manto debajo.

Parece que el flujo del manto puede estar «causando la deformación anómala hacia el norte paralela a la grieta», dice el geofísico Tahiry Rajaonarison de New Mexico Tech.

La misma Superpluma africana es probablemente responsable de parte de la anisotropía sísmica (la alineación de las rocas en una determinada dirección en respuesta a las fuerzas geológicas en el manto) que ocurre debajo del EAR, como notaron previamente los investigadores.

Un estudio anterior del mismo equipo analizó la combinación de fuerzas que podrían estar actuando en la grieta. Estos incluyen las fuerzas de flotabilidad litosféricas menos profundas (fuerzas ascendentes impulsadas por la densidad de la litosfera que es más ligera que el manto) y las fuerzas de tracción del manto más profundas (causadas por el movimiento del material en el manto).

Gráfico de deformación
Las deformaciones son consistentes con el modelo African Superplume, dicen los investigadores. (Rajaonarison et al., Revista de Investigación Geofísica: Tierra Sólida , 2023)

Si bien parece que ambos actúan a lo largo del EAR, las últimas investigaciones apuntan a fuerzas más profundas del manto, impulsadas por la superpluma africana, como responsables de las deformaciones paralelas, con flotabilidad litosférica detrás de las típicas grietas perpendiculares.

«Confirmamos las ideas anteriores de que las fuerzas de flotabilidad litosféricas están impulsando la grieta, pero estamos aportando una nueva perspectiva de que la deformación anómala puede ocurrir en el este de África», dice Rajaonarison.

La EAR se extiende por unos 6.400 kilómetros (casi 4.000 millas), y se cree que durante millones de años dividirá África en dos . A medida que la litosfera se vuelve más delgada, vamos a ver más terremotos y estructuras rocosas que se rompen en toda la región.

Sin embargo, predecir movimientos geológicos a gran escala como este es una tarea increíblemente desafiante. El equipo de investigación compara las diferentes deformaciones que pueden ocurrir simultáneamente como algo similar a trabajar con Silly Putty .

«Si golpea Silly Putty con un martillo, en realidad puede agrietarse y romperse», dice la geofísica D. Sarah Stamps de Virginia Tech.

«Pero si lo separas lentamente, Silly Putty se estira. Entonces, en diferentes escalas de tiempo, la litosfera de la Tierra se comporta de diferentes maneras».