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Los dinosaurios a menudo se pintan como depredadores, persiguiendo a todo, desde dinosaurios más pequeños hasta Jeff Goldblum, pero a menudo pasamos por alto su papel como presa. Muchos dinosaurios fueron la cena para los dinosaurios más grandes, pero como revela un nuevo y fascinante fósil, algunos también fueron el almuerzo para los primeros mamíferos.

El inusual y raro fósil tiene 125 millones de años y muestra a dos animales enzarzados en un combate mortal cuando un mamífero carnívoro atacó a un dinosaurio herbívoro más grande. Según el coautor de un nuevo estudio, el Dr. Jordan Mallon , paleobiólogo del Museo Canadiense de la Naturaleza, se encuentra entre las primeras pruebas que muestran a un mamífero depredando a un dinosaurio, y no al revés.

“Creo que lo más interesante es el hecho de que este nuevo fósil muestra que las interacciones ecológicas entre los dinosaurios y los mamíferos fueron en ambos sentidos; no fueron solo los dinosaurios más grandes los que se comieron a los mamíferos más pequeños”, dijo Mallon a IFLScience. «A veces, los mamíferos también eran capaces de comer dinosaurios, incluso los casi completamente desarrollados».

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La escena del combate quedó congelada en el tiempo después de que la actividad volcánica enterrara a los combatientes al instante.
Crédito de la imagen: Gang Han

El dinosaurio del que se alimenta es una especie de Psittacosaurus , un grupo de dinosaurios herbívoros que se convirtieron en los orgullosos propietarios del primer orificio trasero fosilizado conocido en 2021. En vida, tenían aproximadamente el tamaño de un perro grande, que no Suena tan impresionante hasta que te enteras de que la especie de mamífero que lo cazaba, Repenomamus robustus , era solo del tamaño de un tejón. Bastante pequeño en comparación con los mamíferos más grandes vivos en la actualidad, pero fue uno de los más grandes vivos durante el Cretácico cuando los mamíferos aún no dominaban el paisaje.

Teníamos curiosidad por saber cómo les iría a los dientes de un animal parecido a un tejón contra la piel de un Psittacosaurus , algo que podrías imaginar que es un poco coriáceo. Sin embargo, como explicó Mallon, probablemente no eran un elemento de menú demasiado difícil.

«¡Interesante pregunta! Aunque hemos encontrado impresiones de piel de Psittacosaurus  antes, no tenemos idea de qué tan gruesa era la piel. Este era un dinosaurio relativamente pequeño, por lo que no creo que hubiera tenido una piel particularmente gruesa en la forma en que lo son los grandes elefantes o hipopótamos de hoy. Repenomamus  era un carnívoro conocido, por lo que creo que ciertamente era capaz de desgarrar la carne, incluso la de los dinosaurios”.

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Una ilustración que muestra la escena de la pelea.
Crédito de la imagen: Michael Skrepnick

El curioso fósil fue recuperado de la provincia china de Liaoning en 2012, de un área apodada como “el dinosaurio de China en Pompeya ”. Ambos esqueletos están casi completos y provienen de un área conocida como los yacimientos de fósiles de Liujitun, donde se enterraron muchos fósiles de dinosaurios, pequeños mamíferos, lagartos y anfibios después de que las erupciones volcánicas desencadenaran deslizamientos de tierra y diluvios de escombros. 

Podemos ver esto en el material volcánico que se encontró en la matriz de roca del fósil del estudio, según lo confirmado por el mineralogista Dr. Aaron Lussier en el Museo Canadiense de la Naturaleza. Puede sonar como una casualidad capturar un momento como este en el registro fósil, pero no es el único.

“Para preservar una interacción como esta, es necesario enterrar a los individuos rápidamente”, dijo Mallon. “En el caso de los animales descritos en nuestro estudio, fueron enterrados por un deslizamiento de lodo rápido que consiste principalmente en cenizas volcánicas y escombros. Hay [también] un famoso par de ‘dinosaurios luchadores’ del desierto de Gobi que fueron enterrados repentinamente en el derrumbe de una duna”.

Si solo Repenomamus robustus  lo hubiera sabido, vale la pena mantener un ojo en el horizonte mientras te metes en un dinosaurio.

El estudio se publica en Scientific Reports .

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